Algo estranho na praia do Maine estava manchando seus pés. Mas o que?

Na quarta-feira, Jim Britt, porta-voz do Departamento de Agricultura, Conservação e Silvicultura do Maine, ofereceu a resposta provável: milhões de minúsculas moscas negras que se alimentam de algas marinhas em decomposição parecem ter morrido em um trecho de praia.

Em uma imagem sem data fornecida por Linda Stathoplos, uma alga marinha preta voa vista ao microscópio. Suspeita-se que um pigmento no corpo dos insetos manche os pés de pessoas que caminhavam nas praias da Nova Inglaterra. (Foto: New York Times)

Jenny Greenleaf ficou satisfeita por finalmente estar quente o suficiente para andar descalço quando ela e o marido deram sua caminhada regular ao longo da praia de York, no sul do Maine, esta semana.

Mas quando eles voltaram para suas cadeiras de praia e começaram a tirar a areia dos pés, eles notaram que suas solas normalmente claras eram de um preto profundo.

Nunca vi nada assim, disse Greenleaf, designer e artista de livros. Era quase como se eu andasse no carvão.

Em casa, eles tomavam banho e esfregavam os pés, mas a mancha, que não era lisa nem gordurosa, só saía parcialmente.

Ao longo da costa sul do Maine, bem como na vizinha New Hampshire, muitos outros também lutavam para remover manchas escuras de seus pés.

Ainda não consigo tirar, disse Kyra O'Donnell, que está com os pés pretos desde que visitou a praia Great Island Common em New Hampshire, a cerca de 22 quilômetros ao sul da praia de York, no domingo.

Em uma imagem sem data fornecida por Kyra O’Donnell, o pé de Kyra O’Donnell, manchado após caminhar nas praias da Nova Inglaterra. (Foto: New York Times)

Robin Cogger, diretora de parques e recreação da cidade de York, disse que recebeu cerca de 100 ligações e e-mails sobre pés manchados esta semana. Relatórios semelhantes nas redes sociais vieram do extremo sul de Gloucester, Massachusetts, e do extremo norte de Wells, Maine, um raio de mais de 70 milhas. Teorias abundavam. Algas e óleo eram comuns.

No Havaí, a areia pode ficar preta com o gás vulcânico, mas não há vulcões no Maine, então é provavelmente algo nojento, escreveu um homem em um grupo local do Facebook.

Greenleaf tinha uma teoria marginal, da qual até seu próprio marido zombava, que envolvia um submarino que ela vira na área.

Talvez aquele submarino tenha lançado uma nuvem de maldade, disse ela.

Na quarta-feira, Jim Britt, porta-voz do Departamento de Agricultura, Conservação e Silvicultura do Maine, ofereceu a resposta provável: milhões de minúsculas moscas negras que se alimentam de algas marinhas em decomposição parecem ter morrido em um trecho de praia.

Não se sabe por quê, disse ele. A natureza faz coisas malucas. Este pode ser um desses casos.

As carcaças dos insetos, que pareciam ter chegado à costa, contêm um pigmento natural, disse ele.

Esforços estavam em andamento para identificar o tipo específico de mosca das algas, o que também deve ajudar a responder de onde eles vieram. Apesar de tudo, pisar neles não representa nenhum problema de saúde, disse Britt.

Ele não soube responder se seria ruim para os cães comê-los, uma pergunta que alguns estavam fazendo nas redes sociais.

Linda Stathoplos, oceanógrafa aposentada da Administração Oceânica e Atmosférica Nacional, fez seu próprio exame informal da areia em Wells Beach, no sul do Maine, na terça-feira, coletando uma amostra e examinando-a ao microscópio.

Havia toneladas e toneladas de pequenos insetos, do tamanho da ponta de um alfinete, disse ela. Alguns tinham duas asas. Outros tinham quatro. Eles estavam definitivamente todos mortos.

Ela não se lembrava de ter ouvido falar de um evento semelhante de mortalidade em massa de moscas.

Nem Joseph Kelley, um geólogo marinho da Universidade do Maine.

Trabalho com geologia de praias há 40 anos na costa do Maine e nunca vi nada parecido (ou ouvi falar em outro lugar), disse ele por e-mail.

No Facebook, veranistas de praia com pés contaminados listaram todas as maneiras como tentaram remover a mancha. Nem o saboneteira nem os lenços umedecidos foram particularmente bem-sucedidos.

Greenleaf descobriu inadvertidamente uma solução para limpar os pés durante uma caminhada subsequente. Ela e o marido voltaram à praia depois de uma chuva para procurar pistas. Embora a busca tenha sido infrutífera, no final da caminhada a areia e as pedras haviam removido as manchas. Nossos pés estavam imaculados, disse ela.