Os fazendeiros sikhs mantêm uma tradição de 900 anos, na Califórnia

A mobilidade econômica empurrou as gerações recentes para ocupações mais tradicionais de colarinho branco, mesmo quando os agricultores remanescentes se sentem obrigados a continuar.

Sarbjit Sran pesquisa árvores na fazenda de sua família em Kerman, Califórnia, onde cultiva passas e amêndoas, em 17 de março de 2021. Na Califórnia, uma jovem geração de agricultores sikhs tem raízes agrícolas que remontam a 900 anos. (Ryan Christopher Jones / The New York Times)

Simranjit Singh é um fazendeiro americano de segunda geração, mas suas raízes agrícolas datam de 900 anos.

Antes que seu pai se mudasse da Índia para a Califórnia em 1991, antes que a Índia se tornasse independente da Grã-Bretanha em 1947, antes que sua cultura sikh se enraizasse em 1469, as civilizações do norte da Índia trabalharam em várias terras agrícolas. Singh, 28, faz parte dessa linhagem ininterrupta.

Em uma fazenda isolada de 100 acres no Vale de San Joaquin, na Califórnia, ele e seu pai cuidam dos pomares de uvas passas e amendoeiras da família, determinados a manter sua herança vital.

O que quer que seja passado para mim por meu pai é tão valioso que eu seria um tolo se jogasse fora, disse ele. A agricultura sempre estará no centro de quem eu sou.

Ao longo do século passado, diásporas étnicas de todo o mundo trabalharam nesses campos, à medida que pessoas da Armênia, México, Sudeste Asiático, China e muitos outros lugares construíram vidas e famílias enraizadas no solo fértil da Califórnia central. É um lugar cuja economia e força vital são definidas pela terra e pelas pessoas que a trabalham. Os sikhs de Punjabi estão entre os migrantes mais recentes que tentaram a sorte.

A fazenda Sran, onde Singh trabalha com seu pai, Sarbjit Sran, é uma empresa em tempo integral com apenas dois homens executando a maioria das operações do dia a dia. A mãe de Singh, Jaswinder Sran, 55, às vezes se junta a eles no campo. Somente durante a colheita do final do verão a família contrata trabalhadores contratados para fazer as colheitas maduras.

Singh e outros agricultores sikhs mais jovens da região já são um grupo que está diminuindo. A mobilidade econômica empurrou as gerações recentes para ocupações mais tradicionais de colarinho branco, mesmo quando os agricultores remanescentes se sentem obrigados a continuar.

Por aqui, você não tem tantos trabalhadores Punjabi como costumávamos ter nos anos 80 e 90, porque as crianças agora estão fazendo coisas profissionais, disse Simon Sihota, um proeminente fazendeiro Punjabi Sikh na área.

Como a fazenda Sran, os negócios de Sihota continuam sendo principalmente um assunto de família. Seu filho Arvin, de 22 anos, acabou de se formar na California Polytechnic State University em administração de fazendas, e seu filho mais velho, Kavin, de 24 anos, é formado em enologia pela Cornell, a ciência da produção de vinho. Sua filha Jasleen, de 20 anos, ajuda regularmente nas tarefas administrativas dos negócios da família.

A família trabalha junta da mesma forma que Sihota ajudava o pai e o avô no campo quando era jovem. Seu pai chegou à Califórnia da Índia em 1961 e acabou economizando dinheiro suficiente para comprar 40 acres; desde então, a fazenda cresceu para 3.000 acres de amêndoas, pistache, uvas para vinho e pêssegos.

Não consigo me ver fazendo mais nada, disse Kavin Sihota. Quando eu estava na Costa Leste, sempre sentia falta do estilo de vida agrícola.

Embora jovens agricultores sikhs como Kavin Sihota e Simranjit Singh sejam cada vez mais incomuns nesta parte do mundo, seus colegas encontraram maneiras diferentes de se envolver com a tradição da agricultura indiana e sua comunidade sikh de forma mais ampla.

Desde setembro de 2020, os agricultores da Índia protestam contra as novas leis agrícolas que dizem que vão devastar os pequenos agricultores e limitar a renda que suas terras podem gerar. As novas regras minimizam o papel do governo na agricultura e eliminam as proteções estatais, que os agricultores temem que os deixem à mercê do mercado livre irrestrito.

Quando a notícia dos protestos chegou aos Estados Unidos, jovens sikhs americanos mostraram seu apoio nas redes sociais e em comícios locais.

Anureet Kaur, 16, estudante do segundo ano do ensino médio de Selma, Califórnia, postou com tanta frequência sobre as manifestações de fazendas indígenas que sua conta no Instagram, com quase 6.500 seguidores, foi temporariamente restrita.

Vou continuar a levantar minha voz para os agricultores, disse ela. Afinal, sou filha de um fazendeiro.

Junto com alguns amigos, Kaur recentemente se ofereceu como voluntário em um evento de vacinação em massa contra o coronavírus em um templo Sikh em Selma, preparando comida e direcionando o tráfego. O evento vacinou 1.000 pessoas em um único sábado de março. De acordo com Deep Singh, diretor executivo do Movimento Jakara, uma organização Sikh de construção da comunidade, o evento teve como objetivo específico vacinar famílias de agricultores locais como parte de nossa dedicação aos mais marginalizados e vulneráveis ​​na região.

Um carro no evento foi pintado com #FarmersProtest e eu estou com os fazendeiros, um sentimento ecoado por muitos voluntários do evento e Sikhs locais ao redor do vale.

Em Madera, Sohan Samran demonstrou apoio de uma forma mais tangível. O proprietário da Bapu Almond Co. despachou quase 7.000 libras de amêndoas diretamente para os manifestantes na Índia.

Bapu é um termo carinhoso em Punjabi para um parente mais velho do sexo masculino, e o nome da empresa é uma forma de homenagear a tradição agrícola de sua própria família e cultura. Nas fazendas Bapu, a palavra está estampada em todos os lugares, em pilhas de contêineres de amêndoas, em equipamentos agrícolas e na marca da empresa. A palavra é um lembrete constante de que, para muitos sikhs no mundo agrícola, família e agricultura andam de mãos dadas.

Em uma tarde quente de domingo em Kerman, Singh e Sran relaxaram dentro de sua casa depois de trabalhar nos campos de sua casa.

Sentado sob uma pintura de um antigo Sikh gurdwara, ou local de culto, Singh apontou para o pai e disse com um sorriso: Este é meu bapu, bem aqui.

Um dos princípios básicos da fé Sikh é seva, o princípio de que a bondade, a humildade e o serviço ao próximo tornam uma vida honrada.

Para Singh e seu pai, sua história geracional de agricultura familiar é uma parte ativa do seva, e eles acreditam que cultivar, cuidar da terra e fornecer alimentos para a comunidade são atos de serviço.

Meu trabalho como fazendeiro é mais do que um emprego, disse Singh. Eu sinto que é um dever, e estou apenas tentando fazer o máximo de seva que posso no tempo limitado que tenho aqui neste planeta.