‘Mais bengali do que qualquer bengali’: Marwaris, os ‘forasteiros’ que construíram Calcutá

Um lugar especial entre os eleitores não bengalis, que constituem aproximadamente 15 por cento do banco de votos, é reservado para a comunidade Marwari, que praticamente construiu Calcutá como a conhecemos hoje.

Famílias Marwari como Khaitans, Goenkas, Birlas, Shekhsarias e Neotias administram a paisagem cultural, comercial e de construção de Bengala e definitivamente a de Calcutá, explica o escritor, historiador e etnógrafo Sudeep Chakravarti.

Aos quatro anos de idade, quando Pradip Kundalia mudou-se das terras áridas e secas da aldeia de Rajaldesar, no Rajastão, para as ruas congestionadas de Burrabazar, no centro de Calcutá, a abundância de estações em Bengala conquistou seu coração. Verões escaldantes, chuvas torrenciais, invernos agradáveis, pode-se desfrutar de todos os tipos de clima aqui, lembra o morador de Calcutá do Sul, de 65 anos, falando no hindi característico de Calcutá, salpicado de palavras em bangla. Fora isso, ele recorda com carinho, o vínculo íntimo que se desenvolveu entre a comunidade Marwari, que havia florescido aqui desde o século 18 e que havia se estabelecido firmemente na cidade na época da Independência. Há dias em que ainda sinto falta de comer na basa (cozinha comum) com os outros Marwaris que vieram aqui para fazer negócios, diz ele.

A história de vida de Kundalia é a quintessência do conto Marwari sobre a migração de Rajasthan para Bengala em busca de oportunidades de negócios, as dificuldades e a discriminação enfrentadas e, finalmente, a prosperidade conquistada por meio de trabalho duro e absoluto. Seus ancestrais haviam se mudado para o que se tornou a Bengala Oriental, em 1919-20, para trabalhar como intermediários na indústria da juta. Em 1956, seu pai veio para Calcutá e abriu um pequeno negócio de eletrônicos, e quatro anos depois trouxe também sua família. Kundalia se lembra dos dias de penúria enfrentados por sua família, quando eles não podiam nem pagar um banheiro para si. Hoje, ele é um empresário próspero, tendo negociado com mais de uma centena de propriedades em Calcutá. Ele tem dois hospitais em seu nome, um asilo de caridade para idosos, bem como a pequena loja de eletrônicos que seu pai abriu pela primeira vez na Canning Street. Ele também produziu cinco filmes bengalis, sendo o último sobre a vida de Rabindranath Tagore.

Em sua definição do tema ‘insider-outsider’ antes das eleições para a Assembleia em Bengala, o TMC tem sido particularmente cauteloso em alienar os eleitores não bengalis do estado, que constituem aproximadamente 15 por cento do banco de votos. Um lugar especial entre eles é reservado para a comunidade Marwari, que praticamente construiu Calcutá como a conhecemos hoje. Apesar do relacionamento doce e amargo que os Marwaris compartilham com os bengalis, o primeiro se infiltrou na identidade bengali. Eu sou mais bengali do que qualquer bengali, diz Kundalia, questionado sobre onde ele se localiza nesta narrativa de 'insider-outsider'.

Famílias Marwari como Khaitans, Goenkas, Birlas, Shekhsarias e Neotias administram a paisagem cultural, comercial e de construção de Bengala e definitivamente a de Calcutá, explica o escritor, historiador e etnógrafo Sudeep Chakravarti. Marwaris dirige fundações culturais, templos, galerias de arte, editoras. Eles patrocinam festivais de literatura. Vários filmes dirigidos pelo icônico Satyajit Ray foram produzidos por uma pessoa de Marwari. A propriedade de chá Lopchu, que produz o amado chá Darjeeling de Bengala, pertence a uma família Marwari há três gerações, acrescenta Chakravarti, listando poucas entre as inúmeras contribuições feitas pela comunidade em Bengala. Exceto por algumas escolas missionárias cristãs, quase todas as outras escolas de renome em Calcutá são propriedade de um Marwari. De hospitais a restaurantes e até mesmo o fornecimento de energia elétrica na cidade (Calcutta Electric Supply Corporation) é propriedade da Marwaris.

Birla Mandir situado na antiga Bulygaunge Road, Calcutá, Bengala Ocidental, Índia. É um magnífico templo dos hindus. Um dos lugares mais atraentes de Calcutá. Milhares de turistas visitam diariamente e esta foi construída pelo grupo Industrialista Birla. (Foto: Wikimedia Commons)

De Jagat Seths aos principais industriais

A história dos Marwaris em Bengala remonta ao final do século 17, quando os mercadores Saharwale Oswal Jain de Bikaner começaram a migrar para Bengala, junto com a trilha dos exércitos Mughal. Tendo ganhado destaque como banqueiros e financistas dos Mughals, os Oswals eram popularmente chamados de ‘Rothschilds da Índia’. Eles se estabeleceram em Murshidabad e seus subúrbios, Azimganj e Jiaganj.

O chefe da comunidade de mercadores recebeu o título hereditário de 'Jagat Seth' (Banqueiro do Mundo) enquanto servia nawabs Mughal de Bengala até o fim do governo de Siraj-ud-Daula, que foi morto na Batalha de Plassey em 1757. No século 18, Jagat Seth assumiu o comando da casa da moeda de Murshidabad e controlava grande parte da economia monetária de Bengala. Ele não estava apenas financiando governantes locais, mas também empresas comerciais estrangeiras. O historiador Thomas A. Timberg, em sua célebre livro no Marwaris, escreve entre 1718 e 1730, a Companhia das Índias Orientais obteve um crédito médio de Rs 4 lakh por ano da empresa Jagat Seth. Ele acrescenta: Ainda em 1757, eles estavam emprestando Rs. 4 lakh por ano para a Companhia Holandesa das Índias Orientais e Rs. 15 lakh para a Companhia Francesa das Índias Orientais.

A casa de Jagat Seth. (Foto: Wikimedia Commons)

Até a data, a casa dos Jagat Seths carrega o descrédito de ter apoiado os britânicos na Batalha de Plassey, que resultou no último ganhando o controle exclusivo sobre Bengala. Ironicamente, uma vez que os britânicos assumiram, eles começaram a declinar rapidamente. Os britânicos assumiram muitas das funções por meio das quais a empresa Jagat Seth havia ganhado dinheiro. Além disso, com a mudança da capital para Calcutá, o prestígio e a posição de Murshidabad como centro comercial foram atingidos.

Mas com a expansão econômica britânica e a mudança nas políticas fundiárias introduzidas por eles, vários outros comerciantes Marwari foram atraídos para o interior de Bengala como agiotas.

É importante notar que houve um aumento repentino no número de Marwaris chegando a Calcutá em meados do século 19, quando as ferrovias recém-construídas ligaram a cidade às regiões do interior. Houve também a fome de 1899, popularmente chamada de 'Chhapanniya ka akal' (2056 do calendário Vikram Samvat), que secou os recursos, obrigando os comerciantes Marwari a procurar oportunidades em outro lugar. Calcutá sendo o centro do comércio europeu significava que ela se tornou sua primeira escolha, e as ruas estreitas e movimentadas de Burrabazar, sua primeira parada para residência.

Uma vez em Calcutá, o contraste com as terras áridas do Rajastão tornou-se gritante. Na ficção histórica do romancista Alka Saraogi, ‘ KaliKatha: Via Bypass ', O personagem Ramvilas, ao chegar a Calcutá, lembra um provérbio Marwari popular sobre a cidade em sua cidade natal, Bhiwani: Arroz como prata, leguminosas como ouro, o paraíso poderia ser melhor?

Saraogi em seu livro descreve a área de Burrabazar como cheia de migrantes de todas as idades que estavam à procura de qualquer pequeno trabalho ou corretora. Em seguida, houve também o ato duvidoso de especulação, no qual muitos aspirantes a migrantes Marwari se engajaram vigorosamente. O personagem de Saraogi, Ramvilas vê Calcutá como uma 'cidade de especulação'. Juta, mostarda, algodão, ouro, prata e ações à parte, as pessoas até apostam na água da chuva, conta ela.

Calcutá sendo o centro do comércio europeu significava que ela se tornou sua primeira escolha, e as ruas estreitas e movimentadas de Burrabazar, sua primeira parada para residência. (Foto: Wikimedia Commons)

Os europeus, particularmente os britânicos, nesta época estavam em busca de parceiros locais ou 'banians' para ligá-los ao mercado indiano. Por um breve período, os bengalis serviram ao propósito, e depois os punjabi Khatris. Timberg se refere a uma lista exaustiva de 1863, que consistia em apenas uma empresa intermediária não bengali. Mas com o tempo, os Marwaris assumiram esse papel quase que exclusivamente. Há um ditado que diz que os Marwaris saíram do deserto do nada e construíram de tudo. Há alguma verdade nisso. Rajasthan é um deserto e quase não havia recursos naturais lá. Então, eles precisavam sair e fazer algo para si mesmos, diz a historiadora Anne Hardgrove, que é a autora do livro, Comunidade e cultura pública: The Marwaris in Calcutta .

A grande empresa comercial Marwari Tarachand Ghanshyamdas tornou-se intermediária da Shaw Wallace e da Burmah Oil. É conhecido por ter empregado os avôs dos gigantes industriais G D Birla e Lakshmi Mittal. Ramdutt Goenka, cujos descendentes mais tarde formaram o Ram Prasad Goenka Group (RPG), tornou-se um corretor de Kettlewell Bullen em 1848. Ele também se tornou um banian dos irmãos Ralli, um dos maiores importadores de tecidos. Surajmal Jhunjhunwala, que veio de Surajgarh para Calcutá em 1867, tornou-se corretor da Graham and Co.

Em meados do século 20, os mercadores Marwari, que acumularam riquezas significativas, investiram em novos empreendimentos. Timberg observa que os Birlas, Dalmias e Keshoram Poddar ganharam dinheiro com a especulação do tempo de guerra. O caso em questão aqui é o de Ghanshyamdas Birla, que lançou a fundação da empresa GD Birla em 1911, que comercializava juta. Com o aumento da demanda por sacolas de armas durante a Primeira Guerra Mundial, sabe-se que o valor dos Birlas aumentou de Rs 2 milhões para Rs 8 milhões. Em 1919, ele se tornou um dos primeiros empresários indianos a possuir uma fábrica de juta. Hoje, as pegadas dos Birlas são evidentes em inúmeras instituições em Calcutá, incluindo o planetário Birla, a Birla High School, a Modern High School, a Ashok Hall Girls 'High Secondary School, a Birla Academy of Art and Culture e a Birla Industrial and Technological Museu.

Museu Industrial e Tecnológico Birla em Calcutá. (Foto: Wikimedia Commons)

A relação doce-amarga com os bengalis

Mas de todos os não-bengalis que vivem ao nosso redor e entre nós; má vontade especial é reservada para o Marwari, Chakravarti escreve em seu livro, ‘ The Bengalis: Um retrato de uma comunidade ‘. Na verdade, um desdém particular marca o relacionamento que os bengalis compartilham com os Marwaris, a quem os primeiros condescendentemente se referem como 'Meros' ou 'Mauras'.

A premissa para este conflito repousava sobre a percepção do Marwari como um agiota sem coração, que se pensava não poupar seus tomadores de empréstimo mesmo em tempos de fome, seca ou guerra. Na verdade, o comerciante Marwari era considerado o personagem que obtinha o máximo de lucros por meio da especulação e do entesouramento do tempo de guerra.

A literatura popular bengali frequentemente jogava com esse tropo de um astuto comerciante ou banqueiro Marwari. Chakravarti em seu livro se refere a um conto bangla intitulado 'Bostrong Dehi', escrito por Nabendu Ghosh. Publicado em 1946, a história capturou a fúria anticolonial da época. O vilão da história era Chhaganlal Marwari, um comerciante de tecidos do 'distante Rajastão', que explora impiedosamente a condição desesperadora de um agricultor pobre chamado Teenkori. Também na famosa série de romances policiais bengalis Feluda, o vilão era um rico empresário Marwari chamado Maganlal Meghraj.

Depois, havia também a história do Jagat Seth auxiliando os britânicos em sua tentativa de vencer a batalha de Plassey, cujo estigma foi transmitido de geração em geração. Mas também havia muitos 'bengalis' que conspiraram contra Siraj-ud-daula, incluindo o raja de Krishnanagar e vários outros zamindars. Robert Clive contatou especificamente o rajá de Burdwan, diz Chakravarti, explicando por que é enganoso aceitar essa afirmação.

Também havia a suposição de que os mercadores Marwari que vinham para ganhar a vida em Bengala carregavam tudo de volta para seu ancestral Rajasthan, nada dando à sua terra de migração.

Vidya Sagar Gupta, um jovem de 88 anos cuja família reside e comercializa em Bengala há gerações, lembra vividamente a discriminação enfrentada pela comunidade quando ele veio pela primeira vez a Calcutá na década de 1930. Dessa vez, os bengalis nos considerariam mesquinhos e mesquinhos. Mas então, naquela época, os Marwaris aqui estavam trabalhando dia e noite para ganhar algum dinheiro. Eles dificilmente gastariam nada consigo mesmos, diz ele. Ele também se lembra de como seria difícil para os bem-sucedidos Marwaris conseguir uma entrada ou associação em clubes conhecidos de Calcutá, como o Clube de Calcutá.

Ansiosos para livrar-se dessa má reputação, os mercadores Marwari se entregavam a várias formas de caridade, filantropia e reforma social. Gupta explica que era costume que todas as empresas familiares reservassem uma parte de seus lucros para instituições de caridade. Hardgrove em seu livro escreve como, inicialmente, as atividades filantrópicas seriam concentradas na construção de templos. Com o tempo, porém, escolas, hospitais e pesquisas tecnológicas tornaram-se importantes.

Por exemplo, Sitararam Seksaria, o famoso ativista da independência, construiu o Marwari Balika Vidyalaya em Burrabazar. Mais tarde, ele também construiu o colégio feminino, Shri Shikshayatan, em Lord Sinha Road. Os Birlas em particular são bem conhecidos por seus templos, escolas, hospitais, etc. Seu espírito filantrópico logo entrou na arena do nacionalismo. O apoio monetário de G D Birla ao movimento pela liberdade e sua proximidade com Gandhi é uma história amplamente conhecida.

Deixando de lado a animosidade e o estigma, séculos de convivência certamente devem ter levado a alguma forma de intercâmbio cultural. Eu diria que vários empresários marwari em Bengala assumiram a sofisticação e as nuances do antigo zamindar bengali ou do bhadralok culto, diz Chakravarti. Ramaprasad Goenka gostava muito de usar dhuti-punjabi no estilo bengali, incluindo kurtas com botões cravejados de diamantes amarrados ao longo de uma corrente de ouro, acrescenta.

Industrialista Ramaprasad Goenka. (Foto: Arquivos Express)

Saraogi diz que houve uma espécie de ‘regeneração cultural’ entre os Marwaris em Calcutá. Claro, hoje as mulheres em Rajasthan são tão educadas e modernas quanto as meninas bengalis. Mas, definitivamente, Calcutta Marwaris foi influenciado pela cultura bengali, diz ela. Saraogi relembra um momento de seu romance em que o protagonista Kishore Babu olha para garotas bengalis cantando canções nacionalistas no palco. Ele os compara com suas próprias mulheres, que cobrem a cabeça até o nariz, diz ela.

Com o aumento do consumismo nos últimos anos, no entanto, a cultura Marwari também se tornou mais aceitável para o bengali. A marca Marwari é mais aceita pelos bengalis hoje do que antes, diz Saraogi. Ela explica como, na maioria dos casamentos bengalis, hoje você verá muitos rituais e cerimônias realizados pelos Marwaris.

Saraogi é um Marwari de quinta geração em Calcutá. Existem muitos como ela, que conhecem Calcutá mais intimamente do que seu ancestral Rajasthan. Sanjeev Harlalka, cuja família veio da aldeia de Mandawa para Calcutá no início dos anos 1940, diz que mal conhece ou visita sua terra natal. Somos cem por cento de Bengala. É apenas durante todas as eleições que surge a questão de saber se somos pessoas de dentro ou de fora.

Leitura adicional:

Os Marwaris dos Jagat Seths aos Birlas por Thomas A. Timberg

KaliKatha: Via Bypass por Alka Saraogi

Comunidade e cultura pública por Anne Hardgrove

The Bengalis: Um retrato de uma comunidade por Sudeep Chakravati