Como uma lagartixa da África cruzou o Oceano Atlântico

Pequena e marrom, a lagartixa doméstica africana é hoje comum no hemisfério ocidental. Mas a lagartixa é originária do sudeste da África, do Zimbábue, Moçambique e áreas próximas. Então, como ele cruzou o oceano e veio aqui?

Como uma lagartixa da África cruzou o Oceano AtlânticoSe você vir uma lagartixa correndo pela lateral de uma casa na Flórida ou em algum lugar na América Central ou do Sul mais perto do Equador, há uma boa chance de que seja uma lagartixa africana, Hemidactylus mabouia. (Imagem Representacional)

Escrito por Sabrina Imbler

(Trilobitas)

Se você vir uma lagartixa correndo pela lateral de uma casa na Flórida ou em algum lugar na América Central ou do Sul mais perto do Equador, há uma boa chance de que seja uma lagartixa doméstica africana, Hemidactylus mabouia.

Pequena e marrom, a lagartixa doméstica africana é hoje comum no hemisfério ocidental. Mas a lagartixa é originária do sudeste da África, do Zimbábue, Moçambique e áreas próximas. Então, como ele cruzou o oceano e veio aqui?

Em um artigo publicado na quarta-feira na Royal Society Open Science, os pesquisadores reconstruíram a história evolutiva de H. mabouia, revelando ser uma coleção diversa de espécies estreitamente relacionadas que incluem até 20 linhagens em toda a África. Eles mostram que apenas uma única linhagem - Hemidactylus mabouia sensu stricto - foi capaz de se espalhar com sucesso por toda a África Central e Ocidental, bem como nas Américas.

O jornal também oferece uma nova maneira de testar uma velha hipótese - as lagartixas domésticas africanas arrumadas em navios envolvidos com o comércio de escravos transatlântico. Acredita-se que o tráfico de escravos também tenha transportado o mosquito Aedes aegypti e várias espécies de minhocas do continente africano para as Américas, e a nova pesquisa revela ainda mais seus efeitos ecológicos, além de seu tributo humano.

Embora as lagartixas domésticas africanas sejam muito maiores do que um mosquito ou uma minhoca, as lagartixas são excelentes passageiros clandestinos. Os pequenos lagartos vivem em fendas e podem sobreviver por algum tempo sem comida, de acordo com Ishan Agarwal, herpetologista e autor do novo artigo. Uma única lagartixa clandestina com a barriga cheia de ovos seria o suficiente para iniciar uma nova população de lagartixas em uma nova terra, sem atrair muita atenção.

As pessoas nunca realmente olhavam para eles, disse Aaron Bauer, herpetologista da Universidade Villanova e coautor do artigo. Muitos herpetologistas, disse ele, consideram as lagartixas uma espécie de lixo, o que significa parecido com ervas daninhas e desinteressantes.

Bauer pensou pela primeira vez em reconstruir a história evolutiva da lagartixa doméstica africana há cerca de uma década. Bauer também sabia de dois artigos da década de 1960 que observavam a ligação potencial entre a lagartixa e o comércio de escravos transatlântico. Naquela época, os pesquisadores não tinham tecnologia para testar a teoria; mas na década de 2010, Bauer poderia fazer isso.

Margarita Metallinou, uma pesquisadora de pós-doutorado que trabalha com Bauer, ajudou a conceituar o projeto e começou a sequenciar alguns espécimes. Mas então aconteceu a tragédia: em 2015, Metallinou morreu em um acidente na Zâmbia durante a realização de pesquisas, que atrasou o projeto.

Os colegas de Metallinou continuaram a pesquisa, coletando amostras de tecido de espécimes de museus de lagartixas africanas em todo o mundo. Seu conjunto de dados final incluiu espécimes de 186 lagartixas. Agarwal assumiu as responsabilidades da Metallinou e fez a maior parte do trabalho de sequenciamento.

Os pesquisadores ficaram surpresos com a diversidade significativa das 20 espécies inter-relacionadas de H. mabouia, disse Agarwal.

Apesar de toda essa diversidade, apenas uma espécie, H. mabouia sensu stricto, conseguiu colonizar as Américas. Todos os outros geckos H. mabouia têm alcance restrito. Isso levanta a questão de saber se sensu stricto tem características especiais que contribuem para a invasão, ou se era apenas uma questão de oportunidade, disse Sarah Rocha, uma pesquisadora de pós-doutorado da Universidade de Vigo, na Espanha, que não esteve envolvida no estudo.

Os autores têm algumas teorias. Ao contrário das lagartixas que vivem na floresta, H. mabouia sensu stricto em países africanos é mais freqüentemente encontrado em espaços abertos, incluindo clareiras e aldeias humanas. Embora o sensu stricto enfrente a competição de muitas outras espécies de lagartixas na África, pode ter se espalhado mais facilmente nas Américas, que têm menos lagartixas nativas.

Para testar a teoria do comércio de escravos transatlântico, os pesquisadores estudaram as rotas das viagens de escravos e as observações históricas cruzadas das lagartixas nas Américas com áreas envolvidas com o comércio de escravos. H. mabouia foi registrado nas Índias Ocidentais em 1643 e no Brasil controlado pelos holandeses por volta da mesma época, mais de um século depois que navios negreiros cruzaram para as Américas.

Os resultados genéticos do artigo também reforçam essa teoria, já que lagartixas amostradas nas Américas e na África tinham baixa diversidade genética, sugerindo que as lagartixas se espalharam pelas Américas recentemente.

Os autores alertam que sua análise genética não exclui os répteis que cruzaram o Atlântico há mil anos de outra maneira.

Mas raramente há uma prova fumegante, como a menção de uma lagartixa no diário de bordo de um navio, neste tipo de pesquisa, disse Christian Kull, geógrafo da Universidade de Lausanne, na Suíça, que estudou plantas transportadas por africanos escravizados . Ele não estava envolvido com a pesquisa, mas disse que uma lagartixa se escondendo em navios parece mais plausível do que uma lagartixa flutuando em uma jangada de jacinto d'água inundada do rio Congo através do Atlântico.

A lagartixa doméstica africana é uma espécie comensal, o que significa que se beneficia de sua proximidade com os humanos. Ele vive ao redor de nossos prédios e caça por iluminação artificial - um farol para insetos. Conseqüentemente, não seria surpreendente ver uma lagartixa a bordo de um navio, disse Kull.

Na opinião de Kull, não é necessariamente culpa da lagartixa que ela tenha se tornado tão boa em sobreviver ao redor do mundo. Espécies comensais como lagartixas, ratos e baratas podem ser mais bem entendidas como passageiros do que como invasores. Talvez sejam os humanos a espécie invasora, acrescentou.