O enigma do Caribe: Unidos por turistas, dividido por COVID

De acordo com uma pesquisa recente da Associação Caribenha de Hotelaria e Turismo, um quarto das mais de 250 empresas de turismo caribenhas pesquisadas disseram que não esperam uma recuperação total até pelo menos meados de 2023.

Caribe, Ilhas Virgens AmericanasBarcos atracados ao longo das águas de St. Thomas, Ilhas Virgens dos EUA, 13 de abril de 2021. Antes da pandemia, o Caribe era a região mais dependente do turismo do mundo, de acordo com cálculos recentes do World Travel Tourism Council. (Dennis M. Rivera Pichardo / The New York Times)

Nas águas azuis vítreas que cercam as Ilhas Virgens dos EUA, catamarãs e iates de recreio ocuparam a costa durante o ano passado - um cenário tão agitado e lotado que é inimaginável, mesmo antes da pandemia.

Na verdade, o negócio de iates fretados está crescendo e deve injetar pelo menos US $ 88 milhões na economia local nesta temporada, quase o dobro dos cerca de US $ 45 milhões que vieram em 2019, de acordo com o Marketplace Excellence, que representa o departamento de turismo do território dos EUA.

Mas a menos de 19 quilômetros de distância, os canais tranquilos das Ilhas Virgens Britânicas apresentam uma história diferente. Relativamente poucos barcos abrigaram lá desde a primavera passada, quando a Grã-Bretanha cegou o território principalmente para turistas internacionais. Os estritos protocolos de segurança COVID mantiveram muitos afastados.

Antes da pandemia, o Caribe era a região mais dependente do turismo do mundo, de acordo com cálculos recentes do World Travel Tourism Council. Formada por dezenas de nações soberanas, territórios e dependências que frequentemente reagiam de forma díspar ao vírus, a região foi atingida de forma desigual pelo coronavírus. Algumas ilhas foram devastadas por um número impressionante de casos, enquanto as infecções em outras às vezes diminuíram para um dígito. Com 48% de sua população totalmente vacinada e 62% pelo menos parcialmente vacinada, Turks e Caicos é um dos lugares mais inoculados do mundo. O Haiti não recebeu uma única dose. E, como as Ilhas Virgens Britânicas, o destino de muitas ilhas do Caribe está ligado à sua história colonial. Com soberania limitada, direitos de voto truncados e uma economia que atende principalmente os visitantes internacionais, eles geralmente estão sujeitos às decisões de nações distantes.

As infra-estruturas de saúde em toda a região são limitadas, e muitas ilhas sofreram fechamentos de fronteira cambaleantes e toques de recolher rigorosos. Resultado: o turismo diminuiu drasticamente, afundando o produto interno bruto da região em 58% no ano passado.

De acordo com uma pesquisa recente da Associação Caribenha de Hotelaria e Turismo, um quarto das mais de 250 empresas de turismo caribenhas pesquisadas disseram que não esperam uma recuperação total até pelo menos meados de 2023. Mais da metade das empresas pesquisadas disseram não ter certeza de que conseguiriam sobreviver.

Em um punhado de ilhas com menos restrições a viagens e campanhas de vacinação mais bem-sucedidas, o turismo já está prosperando. Para as Ilhas Virgens dos EUA e Turks e Caicos, por exemplo, atendendo a um mercado mais rico e especializado em luxuosas estadias mais longas, um número forte só deve aumentar, já que as ilhas comercializam um verão caribenho para um número crescente de americanos vacinados.

Mas grande parte da região está perigosamente para trás. Incapazes de garantir as vacinas e sem fim para a turbulência econômica à vista, as economias e as pessoas dessas ilhas estão em perigo - junto com o mito do paraíso encontrado em suas praias de areias açucareiras. Aqui está uma olhada nas estratégias que várias ilhas adotaram para sobreviver, de vistos de trabalho a testes de disponibilidade.

Tecnologia

Passaporte de Aruba para a segurança COVID

Responder de forma proativa às tendências de viagens ajudou a posicionar algumas ilhas à frente de outras. Em fevereiro, as taxas de ocupação na ilha holandesa de Aruba caíram mais de 66% em comparação com o mesmo mês do ano anterior, de acordo com um relatório de destino recente da STR, uma empresa global de dados e análises de hospitalidade.

Então, em março, Aruba se associou à JetBlue, que oferece cerca de 40 voos semanais dos Estados Unidos para a ilha, para lançar o CommonPass, o primeiro passaporte digital para vacinas do mundo. Aqueles com o passe digital podem fazer um teste de PCR virtualmente supervisionado em casa dentro de três dias da partida, fazer o upload dos resultados e cortar as filas de imigração. Os voos da United para Aruba saindo de Newark, New Jersey e Houston também usam o passe, com planos para rotas adicionais em um futuro próximo.

Queríamos criar uma maneira de tornar tudo mais fácil para os viajantes e mais eficiente para nossos parceiros de viagens aéreas, disse Shensly Tromp, diretor de desenvolvimento e tecnologia da Aruba Airport Authority N.V., sem comprometer as salvaguardas que temos em relação à saúde e segurança.

As informações sobre vacinação serão adicionadas ao CommonPass já em junho.

Antes da pandemia, quase três quartos do produto interno bruto da ilha e quase 85% dos empregos estavam relacionados ao turismo, de acordo com o World Travel Tourism Council. Agora, com o turismo crescendo 53% de fevereiro a março, Dangui Oduber, o ministro do turismo, saúde pública e esporte, notou um aumento contínuo desde o lançamento duplo CommonPass e vacinas de Aruba.

Aruba também é líder mundial em vacinas. Em meados de maio, quase 57.500 arubanos foram pelo menos parcialmente inoculados, com a ilha alcançando, de forma otimista, a imunidade coletiva neste verão, disse Oduber.

Vacinas

‘Alcançando a zona final’ nas Ilhas Virgens Americanas

Mesmo quando os americanos foram excluídos da maior parte do mundo, as fronteiras com as Ilhas Virgens dos EUA nunca fecharam. Atraídos lá com slogans como Reconecte-se ao Paraíso e a chance de qualquer um ser vacinado, antes mesmo que muitos pudessem ter uma chance de voltar para casa, os visitantes lotaram recentemente as praias e restaurantes do território americano.

As taxas de ocupação dos hotéis nas Ilhas Virgens dos EUA são quase o triplo da região e sete vezes as das Bahamas, de acordo com análise recente da STR.

Os visitantes são obrigados a fazer o teste, mas não a quarentena. Com a enxurrada de turistas, as Ilhas Virgens dos EUA priorizaram os trabalhadores do setor de hospitalidade no início de seu lançamento de vacinas. Então, em fevereiro, Sandy Colasacco, uma enfermeira que dirige o Island Health and Wellness Center, uma clínica sem fins lucrativos que atende a muitos da população não segurada de St. John, procurou a maioria dos restaurantes e hotéis para agendar consultas.

O fato de que todos podem ser vacinados e se sentir seguros quando trabalham, embora tenham sido expostos a centenas de turistas todos os dias, é um alívio, disse Colasacco.

Bryan Mitchell, um engenheiro de software de Los Angeles, descobriu que em St. Croix, se vacinar era mais fácil do que encontrar um carro alugado. Prolongando a estada para o segundo turno, ele e a namorada estavam entre os turistas que receberam cerca de 4.150 tiros.

Obter a vacina e sair da pandemia, foi como chegar à zona final, disse Mitchell.

Entre as primeiras comunidades americanas a vacinar todas as pessoas com 16 anos ou mais, as Ilhas Virgens dos EUA vacinaram totalmente 31.645 residentes e turistas em meados de maio e estão a caminho de administrar 50.000 primeiras injeções até 1º de julho, disse Tai Hunte-Ceasar, diretor médico da Secretaria de Saúde do território.

O Departamento de Saúde se recusou a fornecer uma data oficial para alcançar a imunidade coletiva. Mas o governador Albert Bryan Jr. equiparou o alcance dessa meta ao sinal verde para o Carnaval de Natal Crucian, um festival de um mês em St. Croix em dezembro, que tradicionalmente reúne muitos ilhéus e turistas.

Mas enquanto os principais destinos do Caribe na pandemia de um ano experimentaram uma queda de 34% nos voos, de acordo com dados globais da aviação executiva da WingX, os americanos já estão vindo para as Ilhas Virgens dos EUA em massa.

Espera-se que as viagens aéreas comerciais de verão rivalizem com a alta temporada de inverno pré-pandêmica do território, de acordo com o Marketplace Excellence. Novos voos estão sendo introduzidos: em fevereiro, a Frontier Airlines adicionou voos de Orlando, e a American Airlines terá voos diários de Charlotte, Carolina do Norte e Dallas em junho. A JetBlue oferece quatro novos voos semanais saindo de Newark, New Jersey, em julho.

Testando

Uma parceria conjunta para expandir os testes em Turks e Caicos

Apesar das baixas taxas de infecção e de um lançamento massivo de vacinas, no final de janeiro, Turks e Caicos estavam a apenas alguns dias de fechar efetivamente suas fronteiras - porque o governo dos EUA repentinamente exigiu que os viajantes internacionais que chegassem apresentassem prova de um teste de antígeno negativo, e Turks e Caicos Caicos não tinha essa infraestrutura de teste. Vários milhares de americanos que já estavam de férias lá ficariam presos e os dólares das viagens que acabavam de retornar ao território britânico semi-independente voltariam a desaparecer.

Turks e Caicos, que reabriu oficialmente em julho de 2020, esperava cerca de 30.000 visitantes - muitos deles americanos - em suas 40 ilhas e ilhotas em fevereiro. Um fechamento seria um golpe devastador.

Foi um momento de vida ou morte para Turks e Caicos, disse Sharlene Cartwright-Robinson, então o primeiro-ministro.

Com apenas sete dias para o planejamento, Ken Patterson, diretor executivo do Seven Stars Resort & Spa, de cinco estrelas, ofereceu US $ 600.000 para as necessidades do arquipélago.

Realmente não foi uma decisão tão difícil, disse Patterson, observando os efeitos catastróficos de um possível segundo fechamento. Mais como desviar para evitar um acidente de carro: foi apenas instintivo.

E assim o governo territorial e o setor privado importaram 60.000 kits de teste, certificou imediatamente 18 novos locais de teste (a maioria em resorts), treinou a equipe do hotel para realizar testes e aprovou uma série de leis para garantir os padrões de saúde.

Era muito, muito importante para Turks e Caicos acertar, disse Cartwright-Robinson. Ter um turista voltando e dizendo que não estava preso, essa história pessoal foi o melhor marketing que poderíamos ter.

Deborah Aharon, diretora executiva do Provo Air Center, um aeroporto privado que serve o arquipélago, disse que o tráfego está mais intenso do que nunca.

Desde janeiro, o número de voos de jatos particulares dentro e fora do Provo Air Center aumentou mais de 50% acima das taxas vistas antes da pandemia, disse ela. O tráfego em meados de maio disparou 73% em relação a 2019.

No geral, o turismo no arquipélago gira em torno de 70% da capacidade, mas o Seven Stars, que agora oferece voucher de bebida junto com testes COVID-19 gratuitos, está esgotado em maio e quase esgotado em junho, com pouca disponibilidade até setembro.

Foi literalmente como uma torneira sendo aberta, disse Patterson, observando que nunca tinha visto uma demanda tão alta. Nas últimas semanas, aceitamos mais reservas do que no ano passado.

Supervisão no exterior

São Bartolomeu e Ilhas Virgens Britânicas: poucos turistas para serem vistos

Na outra extremidade do espectro, algumas ilhas ainda estão passando por um estresse econômico extremo.

Em fevereiro, com variantes surgindo em todo o mundo, a França novamente bloqueou seus territórios, incluindo St. Barths, com 18 quilômetros de extensão. A ilha é amplamente autônoma, mas não independente.

Quando St. Barths teve sua primeira reabertura, em junho passado, os turistas voltaram rapidamente para a ilha de aquarela cintilante - telhados vermelhos enferrujados e buganvílias rosa contrastando com o mar azul esverdeado.

Nunca passamos por uma operação tão ocupada, lembrou Fabrice Moizan, diretor administrativo da Eden Rock-St. Hotel Barths. Em janeiro, disse ele, as reservas estavam cheias até junho - muito depois da alta temporada típica.

Estávamos prontos para o melhor ano de todos os tempos, disse Nils Dufau, presidente do comitê de turismo em St. Barths, que observou que os casos COVID-19 acabaram se estabilizando à medida que aumentavam os testes.

Então, disse Moizan, do nada recebemos esse decreto do governo francês.

Em meados de fevereiro, o conselho territorial da ilha pediu ao governo francês que reabrisse suas fronteiras. As consequências econômicas dessa decisão devem ser terríveis, especialmente porque nenhum horizonte foi traçado, afirmaram os membros do conselho em um memorando de política.

Eles entenderam nossa mensagem em alto e bom som, disse Dufau. Infelizmente, não recebemos uma resposta positiva.

Em abril, a ilha recebeu vacinas da Pfizer da França e promoveu uma implementação massiva. Mais de dois terços dos residentes adultos da ilha estão agora pelo menos parcialmente vacinados, e o hospital não tem pacientes COVID-19. St. Barths reabriu para a União Europeia, Grã-Bretanha e alguns outros países na semana passada, disse Dufau, e espera reabrir para americanos em questão de dias.

Enquanto isso, as Ilhas Virgens Britânicas, que vacinaram totalmente 4.201 pessoas - ou apenas 14% da população - em meados de maio suportaram o fechamento quase completo de seus canais para viajantes internacionais que chegavam por mais de um ano. As balsas reabriram em 15 de abril, e as que vão entre as Ilhas Virgens Britânicas e as Ilhas Virgens dos EUA aumentarão a capacidade de passageiros e adicionarão uma segunda balsa diária a partir de quinta-feira. Caso contrário, os navios internacionais ainda estão bloqueados e não há prazo para reabertura, disse Keith Dawson, gerente de relações públicas do conselho de turismo.

Os requisitos de teste e quarentena permanecem díspares na região, e o teste nas Ilhas Virgens Britânicas é trabalhoso para quem ainda deseja visitá-lo. Os viajantes devem fazer o teste três vezes - antes da viagem, na chegada e após uma quarentena de quatro dias. (A maioria dos viajantes com prova de vacinação completa pode sair da quarentena após um teste negativo feito na chegada.) Qualquer pessoa acusada de quebrar as regras de distanciamento social pode ser multada em até US $ 10.000. (O território, que em março não tinha casos, recentemente subiu para 33.)

Os visitantes não comparam restrições nos EUA. a algumas restrições no B.V.I., então a escolha é fácil para muitos, disse Clive McCoy, o diretor de turismo do B.V.I., aludindo à mudança no turismo para o seu homólogo americano.

Antes da pandemia, o produto interno bruto de B.V.I. classificou-se em terceiro lugar no mundo por sua dependência do turismo, que fornecia quase dois em cada três empregos, de acordo com uma análise recente do World Travel Tourism Council. O território se voltou para seu forte setor de serviços financeiros para ajudar a aliviar a pressão econômica, disse McCoy.

Outras ilhas não têm essa rede de segurança. Enquanto as Ilhas Virgens dos EUA e Turks e Caicos desfrutaram de lançamentos rápidos e massivos de vacinas, grande parte da região depende de vacinas de outras nações ou por meio de um programa global com desconto conhecido como Covax. Em grande parte liderada pela Índia, que é atormentada por seus próprios surtos desesperados, a iniciativa promete eventualmente fornecer aos países mais pobres doses de vacina suficientes para cobrir apenas porções incrementais de suas populações. Mas enfrenta uma lacuna de financiamento de US $ 23 bilhões e embarques atrasados.

Com a saúde pública paralisada e sua recuperação econômica, os países que dependem da Covax não devem ser amplamente vacinados antes de 2023, se isso acontecer, de acordo com uma análise da Economist Intelligence Unit.

Até agora, as Bahamas e Barbados só receberam vacinas suficientes da COVAX e da Índia para inocular totalmente menos de 11% e cerca de 20% de suas populações, respectivamente. Em fevereiro, a República Dominicana havia pedido 20 milhões de doses a fornecedores internacionais, mas recebeu apenas alguns milhões até agora, de acordo com comunicados e artigos de notícias do governo.

Vistos de trabalho remoto

Olhando 'além do turismo' em Barbados

Algumas semanas após o fechamento do mundo, Peter Lawrence Thompson, um empresário de Barbados, lançou a ideia de vistos de trabalho remoto de um ano para o gabinete da ilha. Nossa indústria de turismo deve se adaptar ou corre o risco de morrer, escreveu ele, delineando um plano para levar Barbados além do turismo.

Sempre falamos sobre diversificar a economia, mas é difícil, disse Thompson sobre a nação independente da Comunidade Britânica. Este é um novo tipo de turismo, apenas de muito longo prazo. Não são férias, é trabalho.

Mais de 2.500 pessoas - principalmente dos Estados Unidos, Grã-Bretanha, Canadá e Nigéria - se inscreveram desde o início do Barbados Welcome Stamp Visa, em julho, de acordo com dados recentes do Barbados Tourism Marketing.

E Terra Caribbean, um grupo imobiliário com propriedades em toda a região, descobriu recentemente que cerca de três quartos dos quase 100 portadores de visto que eles pesquisaram nunca tinham visitado Barbados antes de se inscreverem no programa; em novembro, mais de 40% dos recém-chegados que Terra Caribbean rastreados estavam orçando US $ 2.500 a US $ 5.000 mensais para habitação.

Do ponto de vista da marca de Barbados, essa iniciativa renderá dividendos por muitos anos, concluiu o grupo em uma análise neste outono.

O conceito de trabalho remoto foi adotado por outras nações do Caribe, incluindo Anguila, Aruba, Antígua e Barbuda, Bahamas, Bermudas, Ilhas Cayman, Curaçao, Dominica e Montserrat.

Danita Becker, proprietária de produto sênior de uma startup em Dallas, mudou-se para Barbados com o visto em setembro.

Vir para a ilha acelerou muito o crescimento para mim, colocando em perspectiva alguns dos meus objetivos de carreira, disse ela, acrescentando que proporcionou uma quebra do estresse mental do isolamento social e das tensões raciais nos Estados Unidos.

Agora, na maioria das manhãs, Becker, 40, que nunca passou mais do que algumas semanas em Barbados visitando sua família Bajan, nada no mar antes de voltar para casa ou ir trabalhar em um restaurante ao ar livre. Os fins de semana incluem mergulho com snorkel e natação com tartarugas, e ela também se juntou a grupos cristãos locais.

O selo de boas-vindas pode estender os vistos por mais um ano, mas Becker está considerando a cidadania.

Tenho aspirações de deixar uma marca na ilha, disse ela. E por meio da tecnologia e do voluntariado, faço minha parte para melhorar as coisas aqui.