A Grã-Bretanha precisa de caminhoneiros rápido, nós fomos para uma escola onde eles treinam

Sentado à minha frente no banco do motorista - um trono de borracha e espuma, acolchoado com pelo menos 1 pé de suspensão - estava o estagiário, Felix Karikari, 36, girando o volante um dia neste mês enquanto o tráfego da hora do rush aumentava pelas ruas do sul de Londres.

O governo está tentando atrair motoristas do continente, oferecendo 5.000 vistos temporários, pedindo às pessoas que aceitem a profissão ou voltem a exercê-la. (Reuters)

O trainee avançou em direção a um cruzamento para uma curva em ângulo reto aparentemente impossível, e o caminhão de 52 pés roncou de repente, um reflexo preciso talvez dos nervos do motorista, ou possivelmente dos meus próprios.

Pode ser um pouco acidentado, disse o instrutor de direção, Andrew Hawes, rindo.

Sentado à minha frente no banco do motorista - um trono de borracha e espuma, acolchoado com pelo menos 1 pé de suspensão - estava o estagiário, Felix Karikari, 36, girando o volante um dia neste mês enquanto o tráfego da hora do rush aumentava pelas ruas do sul de Londres.

O treinamento de novos motoristas de caminhão assumiu uma nova urgência na Grã-Bretanha, onde uma crise na cadeia de suprimentos nas últimas semanas cobriu o país com um manto de ansiedade à medida que caminha para o inverno. Tem havido longas filas nos postos de gasolina e, em algumas áreas do país, as prateleiras dos supermercados não têm produtos básicos como leite e ovos. Na terça-feira, o Fundo Monetário Internacional ressaltou a urgência do problema em escala global, divulgando um relatório afirmando que os backups nas cadeias de abastecimento podem sufocar a recuperação econômica.

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Os problemas chamaram a atenção dos motoristas de caminhão do país, uma fatia da força de trabalho que normalmente chama pouca atenção. Simplesmente não há combustível suficiente para transportar mercadorias para manter os varejistas totalmente abastecidos.

A redução dos salários, as más condições de trabalho, as mudanças fiscais para os motoristas europeus que tornaram menos lucrativo trabalhar no Reino Unido e um acúmulo de exames de direção causados ​​pela pandemia do coronavírus contribuíram para o êxodo da profissão. Novas restrições à imigração por causa do Brexit dificultaram o reabastecimento das fileiras com motoristas da União Europeia.

O governo está tentando atrair motoristas do continente, oferecendo 5.000 vistos temporários, exortando as pessoas a assumirem a profissão ou a voltarem e oferecendo fundos para treinamento de motoristas de caminhão e campos de treinamento para milhares de pessoas.

Muitos dos esforços não conseguiram atrair motoristas que se despediram definitivamente da profissão. Mas para outros, pegar a estrada é um caminho para um salário regular e talvez um passo no caminho para uma vida melhor - se ao menos eles pudessem navegar nas curvas.

Onde os aspirantes a motoristas são treinados

Situado dentro de um quartel militar fechado no sul de Londres, está o National Driving Centre, que há mais de 40 anos treina motoristas de caminhão e ônibus no sudeste da Inglaterra para obter suas licenças.

Cercados por um tanque, veículos pintados com camuflagem verde e marrom e cadetes correndo - o quartel ainda está ativo - aspirantes a motoristas de caminhão aqui não estão se preparando para o serviço militar. Eles estão aprendendo a dirigir caminhões de até 52 pés de comprimento, em um treinamento prático de cinco dias que, dependendo do tamanho do caminhão, custa de 1.515 a 1.700 libras (cerca de US $ 2.000).

Equipado com uma frota de cerca de 14 caminhões pequenos e grandes, o centro aprovado pelo governo treina cerca de 20 caminhoneiros por semana com a ajuda de até 10 instrutores. As sessões acontecem em um estacionamento onde os motoristas praticam manobras reversas e nas ruas e rodovias do entorno, onde serão testados.

Antes de fazer um teste prático, os motoristas de caminhão devem primeiro passar por um exame médico, seguido por um exame de múltipla escolha e um teste de percepção de perigo. Os motoristas devem, então, passar por uma qualificação adicional antes de serem autorizados a dirigir na estrada.

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O instrutor: O tempo de reação é crítico

Ao longo da semana, é para torná-los conscientes e cautelosos, disse Hawes, 47, que trabalhou no setor por 30 anos, depois de ingressar no exército britânico como motorista de caminhão. Hawes, que instruiu centenas de estagiários nos últimos sete anos, acredita em aclimatá-los às condições da estrada desde o início.

Desde o primeiro dia, nós os levamos para a estrada, eu aponto o que vai acontecer à frente e eles reagem a isso, disse ele.

A maioria desses caminhões carregará talvez entre 20 e 30 toneladas na traseira, acrescentou Hawes, apontando para o maior caminhão, de 16 metros. Em seu pequeno carro, você mal chega a uma tonelada.

A chave, disse Hawes, é o tempo de reação precoce. É uma questão de boa observação, boa consciência, bom senso de estrada, bom planejamento futuro, disse ele, ao aconselhar Karikari a frear mais cedo, antes de chegar a uma fila de carros. É sobre se treinar para prever o que vai acontecer.

Dentro do caminhão: os motoristas aprendem a técnica

A idade média de um caminhoneiro britânico é de cerca de 55 anos, de acordo com a Road Haulage Association. Mas, devido aos caprichos da economia pandêmica e aos novos incentivos destinados a atrair mais motoristas, a profissão está lentamente recuperando os candidatos mais jovens de uma variedade de experiências profissionais, disse Hawes.

Percebemos que houve muitas mudanças de carreira, disse ele. Estou falando sobre pilotos de avião. Tivemos até alguns advogados investigando.

De acordo com a associação de transporte, o salário médio dos motoristas, dependendo do tamanho do caminhão, é de 30.000 a 35.000 libras, ou cerca de US $ 41.000 a US $ 47.000 por ano.

Karikari, que se mudou de Gana para o Reino Unido, há cerca de 22 anos, já havia dirigido profissionalmente um caminhão menor há quase um ano quando decidiu enfrentar os desafios do caminhão maior.

É uma maneira totalmente diferente de reverter; essa é a parte mais difícil, disse Karikari, comparando o veículo maior com os caminhões menores com os quais está acostumado.

Você precisa de técnica, Karikari. Você dirige um certo caminho para ir para a esquerda, você dirige um certo caminho para ir para a direita, então você precisa colocar isso em sua cabeça. Com uma vista panorâmica da estrada pelo para-brisa do caminhão, Karikari olhou atentamente para a esquerda e para a direita, repetidamente.

Karikari disse que não foi a diferença de salário - que ele descreveu como desprezível - que o motivou a experimentar um veículo maior. Era a atração da estrada e a natureza solitária das longas viagens. Gosto de estar sozinho, de fazer viagens longas e de fazer minhas próprias coisas, disse ele.

Durante esta sessão, no entanto, a técnica de Karikari não era boa o suficiente. Não foi aprovado, mas disse que pretende refazer a prova prática neste sábado.

Eu estava nervoso com a reversão, disse Karikari. Nada vai me impedir de conseguir a licença. Eu sei onde errei.